La nomination du prince héritier Salman bin Hamad Al Khalifa en tant que nouveau Premier ministre de Bahreïn après la mort de son grand oncle Khalifa bin Salman al Khalifa pourrait tracer une nouvelle voie pour la réforme et l’harmonie communautaire à Bahreïn. L’économie fragile de Bahreïn et sa dépendance économique et sécuritaire vis-à-vis de l’Arabie saoudite et des Émirats arabes unis pourraient toutefois entraver ses efforts. La bonne nouvelle est que la mort de Khalifa a levé la plus grande pierre d’achoppement à la réforme et au dialogue avec l’opposition chiite et sunnite.

Le futur programme de Salman aura de graves implications pour la stabilité à long terme du pays, sa viabilité économique, ses relations régionales et la présence navale américaine à Bahreïn. La cinquième flotte de la marine américaine, qui a été portée à Bahreïn depuis des décennies, a toujours été affectée par les troubles populaires et le potentiel de terrorisme contre les marins américains. Les militants de l’opposition ont souvent accusé les États-Unis d’être complices de la brutalité du régime contre le peuple bahreïnite. La sensibilisation potentielle de Salman à la majorité chiite pourrait éliminer la violence potentielle contre la présence américaine dans le pays.

L’héritage de Khalifa

Jusqu’à sa mort à 84 ans le mercredi 11 novembre, Khalifa bin Salman était le Premier ministre le plus ancien du monde, ayant assumé le poste juste après l’indépendance du pays en 1971. Il était le symbole le plus visible de Bahreïn de l’énorme richesse, de la corruption, division, sectarisme anti-chiite et contrôle politique. Depuis les années 1970, on l’appelait souvent «M. 30, 40 ou 50 pour cent »selon le pourcentage qu’il s’attendait à recevoir des grandes entreprises et des investisseurs comme prix de faire des affaires dans le pays. Aucune grande entreprise nationale ou internationale ne peut obtenir un contrat sans verser un pourcentage au Premier ministre ou à son représentant.

Il était l’un des plus grands propriétaires immobiliers du pays. Ses immeubles d’habitation haut de gamme, ses «tours» et ses hôtels lui rapportent des millions de dollars de loyer. Beaucoup de ces des bâtiments, des terres et même des îles ont été construits sur des terres d’État ou «récupérées», qu’il a acquises gratuitement. Lui et ses enfants avaient des intérêts financiers majoritaires dans la plupart des grandes entreprises industrielles, commerciales, bancaires, de transport et pétrolières du pays.

En tant que Premier ministre, Khalifa contrôlait également les leviers du pouvoir et dirigeait les opérations quotidiennes du gouvernement sous la direction de son frère l’ancien émir du pays, Cheikh Isa bin Salman Al Khalifa, de 1971 à 2000. Il a continué à diriger le gouvernement sous son neveu, le roi Hamad bin Isa Al Khalifa. Il avait autorité sur toutes les facettes du gouvernement, des finances aux renseignements et à la sécurité nationale.

Khalifa était la ligne dure la plus puissante du pays. Il s’est opposé à la constitution, que son frère l’émir a promulguée en 1973 et a contribué à la faire suspendre deux ans plus tard. Il a également aidé à dissoudre la première et unique Assemblée nationale ou parlement du pays, en 1974, un an environ après sa création par le dirigeant du pays. L’opposition de Khalifa à la constitution et à l’Assemblée nationale était motivée par son opposition viscérale au gouvernement représentatif. Au cours de conversations que j’ai eues avec lui en 1972-1973, pendant mon séjour d’un an à Bahreïn en tant que chercheur Fulbright principal, il a clairement indiqué que les idées démocratiques étaient étrangères au pays et menaçaient le règne de la minorité sunnite de sa famille.

En fait, à la fin de 1972, Khalifa a appelé l’ambassadeur des États-Unis au Koweït et a menacé de me déclarer persona non grata, affirmant que je défendais des idées démocratiques dans mes conversations avec des membres réformistes de l’Assemblée constituante de Bahreïn, qui était chargée de rédiger un constitution du pays. Ses affirmations étaient fausses. Je suis resté dans le pays pendant le reste de l’année académique Fulbright. Lorsque je l’ai rencontré quelques jours plus tard pour réfuter ses affirmations, il m’a dit que la démocratie et le gouvernement représentatif «porteraient atteinte à la stabilité du pays», ce qui voulait dire le règne d’Al Khalifa.

dans le Dans les années 1970, Khalifa a dirigé un groupe d’anciens traditionnels d’Al Khalifa pour s’opposer à toutes les demandes de réforme. Dans les années 1990 et la première décennie des années 2000, il a également nourri un groupe relativement plus jeune de membres de la famille royale farouchement anti-chiites connus à Bahreïn sous le nom de Khawalids (dont le prénom était un «Khalid» ou étaient les fils d’un «Khalid»). Alors que les anciens descendants de la famille disparaissaient de la scène, les Khawalids ont poursuivi leur campagne anti-chiite sous l’œil vigilant de Khalifa.

Khalifa a assimilé les demandes de réforme à l’instabilité et au terrorisme. Il a confié à Ian Henderson, un officier britannique qui a terrorisé les rebelles Mau Mau au Kenya pendant la guerre d’indépendance de ce pays, la responsabilité de faire taire l’opposition par tous les moyens possibles, y compris le harcèlement, les arrestations illégales, les procès simulés, l’exil et la torture, entraînant l’un des pires antécédents en matière de droits humains dans la région. Grâce à la politique de Khalifa, des milliers d’activistes pro-démocratie croupissent encore dans les prisons bahreïnies sur des accusations faussées.

Sous le règne de Khalifa, Bahreïn est passé d’un pays insulaire ouvert, tolérant, économiquement dynamique et inclusif, connu sous le nom de «Perle du Golfe», à une triste histoire d’abus des droits humains et de soumission à l’Arabie saoudite. Il a interdit les libertés de presse et d’expression en vertu de lois anti-terroristes draconiennes. Son frère, Emir Isa, était aimé et respecté par son peuple en tant que leader réformiste, tolérant et pragmatique. En revanche, l’héritage terni de sectarisme, de répression et de corruption de Khalifa a fait de Bahreïn un pays pauvre et divisé dépourvu de tous les ingrédients d’une société dynamique et tournée vers l’avenir.

La promesse de Salman

Le prince héritier de 51 ans, Salman ben Hamad, qui a fait ses études aux États-Unis et en Angleterre, est au centre du pouvoir à Bahreïn depuis près de 30 ans. Au cours de conversations que j’ai eues avec lui il y a plusieurs années, j’ai été frappé par la sincérité de son engagement en faveur de la réforme et de l’inclusion. Il pensait que l’inclusion de la majorité chiite dans le processus de gouvernement sous l’égide d’Al Khalifa la règle serait bonne pour le pays – économiquement, politiquement et socialement. Cela renforcerait également la stabilité intérieure, la paix chiite-sunnite et communautaire et le règne familial.

Après que son père est devenu dirigeant et a changé son titre d’émir à roi en 2002, Salman a participé activement à l’initiative de réforme de la «Charte nationale» de son père. Il a plaidé en faveur de la réouverture des journaux indépendants. Dans le cadre du mouvement de réforme, Mansoor al-Jamri, le rédacteur en chef du journal al-Wasat, est retourné au Bahreïn et a relancé le journal. Malheureusement, les activités de réforme du prince héritier ont été très rapidement interrompues par le Premier ministre et ses partisans anti-chiites et anti-démocratiques au sein du Diwan Amiri, ou palais royal. Peu de temps après, Al-Wasat a été fermé.

Salman a succombé aux pressions et même aux menaces implicites de cesser son dialogue avec les groupes pro-démocratie. Des rumeurs insidieuses ont commencé à circuler, laissant entendre que le roi Hamad pourrait le remplacer par son jeune frère. Salman céda et commença à plaider en faveur des initiatives de son père et de son grand-oncle pour consolider le régime familial autocratique à Bahreïn. L’Arabie saoudite a répondu aux appels de Khalifa en envoyant des troupes à Bahreïn et en fournissant un plan de sauvetage économique lors du «réveil arabe» de 2011. Les actions saoudiennes ont accéléré la dérive de Bahreïn vers l’autocratie avec la bénédiction de Khalifa.

L’administration Biden pourrait travailler avec Salman pour atteindre des objectifs importants, y compris mettre un terme à la pratique consistant à priver les Bahreïnis dissidents de leur citoyenneté, entamer un dialogue avec l’opposition et autoriser les groupes al-Wefaq et al-Waad et les grands journaux, tels que al-Wasat , pour opérer légalement. Washington pourrait aider Salman à améliorer le triste bilan de Bahreïn en matière de droits de l’homme.

De forts vents contraires pourraient faire dérailler les initiatives pro-réforme et pro-démocratie de Salman, mais, avec son nouveau pouvoir et le soutien de Washington, les chances de succès augmenteraient énormément. Créer un avenir plus prometteur pour le peuple bahreïnite et promouvoir l’harmonie pourrait éliminer la menace de violence et de terrorisme. De telles politiques serviraient les intérêts de Bahreïn et de la marine américaine dans ce pays.