Il avait des méthodes dialectiques, «l’art de conférer», comme l’appelait Montaigne, plus ou moins heureux, qu’il avait probablement emprunté aux sophistes, qui contribuèrent à le faire considérer comme l’un d’entre eux, et exerça une large vogue longtemps après. lui. Il a «délivré les esprits», comme il l’a dit lui-même, c’est-à-dire qu’il croyait, ou affectait de croire, que les vérités étaient dans un état latent dans tous les esprits et qu’il n’avait besoin que de patience, de dextérité et éclairer. Ailleurs, il interrogea de manière captieuse afin de contredire l’interlocuteur et de lui faire avouer qu’il avait dit ce qu’il ne pensait pas avoir dit, d’accord avec ce qu’il ne croyait pas avoir accepté; et il a triomphé malicieusement de telles confusions. En bref, il semble avoir été un Franklin esprit et moqueur, et d’avoir enseigné la vraie sagesse en se moquant de tout le monde. Le peuple n’aime pas être ridiculisé, et il ne fait aucun doute que le souvenir de ces ironies a beaucoup à voir avec le jugement inique qui l’a condamné, et qu’il semble avoir contesté jusqu’à la fin.  Son influence était infinie. C’est de lui que la morale devint la fin elle-même, la fin dernière et suprême de toute philosophie, la raison de la philosophie; et, comme l’a observé Nietzsche, la Circé des philosophes, qui les enchante, qui leur dicte d’avance, ou qui modifie d’avance leurs systèmes en les terrifiant sur ce que leurs systèmes peuvent contenir d’irrévérencieux ou dangereux par rapport à lui. De Socrate à Kant et de là, la morale a été la Circé des philosophes, et la morale est, pour ainsi dire, la fille spirituelle de Socrate. D’un autre côté, son influence était terrible sur la religion de l’antiquité parce qu’elle dirigeait l’esprit vers l’idée que la morale est le seul objet digne de connaissance, et que les anciennes religions étaient immorales ou d’une moralité si douteuse qu’elles méritaient désertion et mépris des hommes honnêtes. Le christianisme a combattu le paganisme avec les arguments des disciples de Socrate – avec des arguments socratiques; les philosophies et les croyances modernes sont toutes imprégnées de socratisme. Quand on a remarqué que les sophistes forment l’époque la plus importante de l’histoire de la philosophie antique, c’est parce qu’ils enseignaient à Socrate à rechercher une philosophie entièrement humaine et uniquement préoccupée du bonheur de l’homme. Cela conduisit un grand esprit, et dans sa voie d’autres très grands esprits, à diriger toute la philosophie, et même toute la science humaine, vers l’investigation du bien, la bonté étant considérée comme la condition du bonheur.